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Johny Celis: el criollo casi nipón que dirige en Japón

Johny Celis
Johny Celis / Cortesía

En 2021, otro venezolano ha tenido el honor de dirigir a un equipo japonés, se trata de Johny Celis, quien está al frente del equipo Astro Planet de Ibaraki, en la Baseball Challenge League (BCL), la liga independiente de mayor importancia en el béisbol japonés.

El béisbol en Japón es reconocido internacionalmente como uno de los más competitivos y exigentes luego de la pelota organizada de las Grandes Ligas. Por las ligas profesionales del sol naciente han pasado grandes exponentes venezolanos como Álex Ramírez y Álex Cabrera, ambos en la Nippon Professional Baseball (NPB), las Grandes Ligas de ese milenario territorio insular.

Ramírez no solo es recordado y querido por ser uno de los jugadores extranjeros más destacados en la historia de ese béisbol mayor, sino también por su paso como estratega en dicho país, algo reservado casi exclusivamente para los técnicos locales.

Lleva 10 años viviendo en Japón

Adaptación total para Celis

Johny Celis, quien durante seis campañas vistió los uniformes de los Tiburones de La Guaira y los Bravos de Margarita en la Liga Venezolana de Béisbol Profesional (LVBP), desde hace diez años le dio un giro importante a su vida, al experimentar por tierras asiáticas. Ahora además de casarse, concluir su etapa de jugador activo e incursionar en la técnico, logró aprender el idioma japonés, lo que lo coloca en una posición envidiable para cualquier forastero que trabaje por esos lados del mundo.

“Yo jugué alrededor de ocho años acá en Japón, el año pasado estuve trabajando como traductor con el equipo Hokkaido Nippon-Ham Fighters de Grandes Ligas y luego me ofrecieron el cargo de manager es esta liga independiente. Acá en Japón no es común que un manager -kantoco como se dice acá-  sea extranjero por todo el tema cultural y del idioma, por lo que eso tiene un gran valor muy grande para mi carrera en el béisbol. Es un gran honor que asumo con mucha responsabilidad”, comentó Celis.

Novena espacial

Según explica el caraqueño, la novena de Astro Planet pertenece al estado o prefectura de Ibaraki, donde hay varias plataformas de lanzamiento de cohetes especiales, de ahí su particular nombre. Mito es la capital y es donde reside el equipo. Dicha ciudad es muy emblemática en la cultura japonesa por su pasado histórico alrededor de los Samuráis. El equipo se ubica en la parte baja de la División Este con récord de siete victorias, 10 derrotas y un empate.

“Los equipos de Grandes Ligas juegan en las ciudades grandes como Osaka, Tokio o Sapporo. En nuestra liga están equipos que residen en estados donde no hay equipos de la NPB, lo que ayuda a expandir más el béisbol en Japón”, precisó Johny Celis.

Siempre con un sonrisa en la cara

“El torneo se juega durante seis meses, en total son 72 juegos. El sistema de calendario es bastante complicado, por eso se juega por tantos meses. Los viajes son en autobús, con juegos tanto de día como de noche, por lo que la logística es importante para que se desarrolle como debe ser el torneo”, contó.

Mucha exigencia física

La mayoría de jugadores latinos que van a jugar en Japón generalmente enfrentan problemas por las altas exigencias físicas de los equipos, incluso hay casos conocidos de peloteros que vienen del mundo del béisbol organizado que no aguanta la mecha en esos circuitos asiáticos.

“En la cultura del béisbol japonés se le da mucha importancia a la preparación física, en la NBP es muy exigente en todo lo referente a las prácticas. Hay equipos que buscan que sus extranjeros sigan ese fuerte ritmo, otros son más flexibles en ese caso, pero es bien difícil adaptarse al principio”, expuso el venezolano.

Jugó en varios equipos en Japón

“Yo como manager he implantado mi propio sistema, como el que se utiliza en Venezuela o Estados Unidos. Actualmente tengo a tres extranjeros en el equipo, al receptor venezolano Ramón Cabrera, al cubano Dariel Álvarez que fue grandeliga con los Orioles de Baltimore y al mexicano César Vargas, que tuvo experiencia con los Padres de San Diego. Lo importante es que los jugadores se sientan cómodos, por lo cual he implantado mi propio sistema de entrenamiento”, explicó Celis.

Celis es técnico y traductor

Johny Celis habla perfectamente inglés y japonés, lo que le da un plus importante en su carrera como técnico en el béisbol de ese país. “Al principio de mi carrera como jugador acá si me ponían traductores. Yo jugué un tiempo con Yokohama, estuve como jugador de práctica. También participé en entrenamientos de Grandes Ligas con Chiba Lotte, pero desde el 2015 para acá empecé a esforzarme por aprender el idioma japonés. Fueron avanzando los años y me di cuenta que podía rehacer mi vida acá, por lo cual siempre hice hincapié en aprender el idioma.

El hablar japonés me ha abierto muchas puertas. Acá no es común que un extranjero hablé el idioma local y mucho menos en el mundo deportivo. Álex Ramírez cuando estaba de manager en la NPB tenía su traductor”.

Feliz con la comida

Tanto ha cambiado la vida para Celis su paso en el país asiático, que actualmente está a punto de cumplir tres años de casado con una japonesa. La década que ha vivido en esa cultura le ha hecho cambiar y adaptarse a muchas cosas, una de ellas la comida.

“Acá bromeo mucho con los jugadores extranjeros, ya que están acostumbrados a comer el Sushi en tempura (piezas revestida de harinas y fritas), y yo ya me acostumbré a comerlo crudo, como es la tradición acá. Al principio no me fue bien, pero con los años me fui adaptando. Acá se come mucha comida de mar, en un principio uno está más acostumbrado a carne, pollo, que acá también se consigue pero menor cantidad, ya que lo de mar es lo principal, lo el día a día. O te adaptas al sistema o el sistema te saca”.

“Nada como comerse una buena arepa (risas), pero no es tan fácil. Yo tengo que comprar la harina por Amazon, que sale bastante cara, pero de vez en cuando uno debe darse sus gustos”, agregó Celis, hijo de Johnny Celis, expelotero también de Tiburones.

Celis busca el balance

La etapa de técnico no llegó de la noche a la mañana para Celis. Ya en la fase final de su desempeño cómo jugador activo se fue preparando para dar el salto.

Junto a los jugadores extranjeros del equipo

“En mis últimos años como pelotero activo lo hice bajo la figura de coach-jugador, fui aprendiendo mucho ya que tuve managers japonés muy buenos  que me guiaron a conocer el sistema de juego de este país, ese me permitió hacer un balance con el sistema de juego que uno conoce en Estados Unidos, para implementarlo ya en esta faceta como manager. Tengo a mi cargo a jugadores japoneses y extranjero, por lo que debo encontrar ese balance para que ambos se sientan bien, disfruten del juego y salgan a ganar. Ha sido una experiencia bastante buena”.

¡Va por más!

Para Celis apenas está iniciando la faceta en la parte técnica, lo cual no le impide pensar en grande a futuro, tanto en esas tierras como en este lado del mundo.

“Todos años cuando finalizaba la temporada regresaba a jugar pelota invernal en Venezuela. El año pasado no lo pude hacer por el tema de la pandemia, pero ahora en mi faceta como técnico me encantaría volver a la liga venezolana como coach o manager, así como ir también al béisbol organizado en Estados Unidos para seguir mi crecimiento como técnico. Mi meta sería ser manager acá en la NPB, obviamente en Venezuela, y también llegar en un futuro a dirigir a un equipo de Grandes Ligas”.

¡Sayonara!

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Acerca del autor

Carlos Jesús Hernández

Soy un periodista venezolano graduado en la Escuela de Comunicación Social de la Universidad Central de Venezuela en 1998. Inicié mi carrera en el mundo periodístico en el Diario El Nuevo País, luego pasé a Últimas Noticias, para dar el gran salto al Diario Líder en Deportes, del cual fui fundador y llegué a ser Coordinador de la Sección Béisbol. Desde 2015 resido en San Salvador, donde he trabajado como jefe de comunicaciones de la Federación Salvadoreña de Béisbol, así como de la Liga Nacional de Béisbol de El Salvador, además de colaborar con varios diarios locales y ser columnista de la revista digital Bengoa.

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