Bill Russell contra el racismo: pionero en la NBA en la lucha por la igualdad

Sentado en el banquillo, durante su año de novato, el joven de 22 años de edad, Bill Russell, notó algo que rápidamente llamó su atención. El equipo rival de ese día, tenía solo tres jugadores afroamericanos. La misma cantidad en la plantilla de los Lakers de Los Ángeles, a lo que se enfrentaron horas atrás. El mismo número que tenían los Sixers de Filadelfia.

«Llamé a los equipos y les dije: «¿Hay una cuota establecida, es un accidente o de qué se trata?» Y entonces recibí una llamada del comisionado Walter Kennedy: «¿Qué estás tratando de hacernos, Bill?», recordó Russell en una entrevista para The Athletic.

Fue el primer choque que tuvo el espigado centro con el racismo en la NBA, pero no el primero en su carrera. En 1954, como jugador universitario, su equipo viajó a Oklahoma City para un torneo de Navidad, sin embargo, todo se convirtió en una odisea porque ningún hotel quería alojar a atletas de color. Como muestra de solidaridad, 16 miembros del conjunto de la Universidad de San Francisco permaneció en una habitación vacía.

Desde ese momento Bill Russell entendió que su obligación en el mundo iba más allá de tomar rebotes o defender el aro contra el rival. Pasó mucho tiempo escuchando: mapache, negro, gorila oscuro o cualquier tipo de adjetivo para discriminarlo por su color de piel. Por eso, le respondió al mismo comisionado de la NBA. «Escucha Walter, si me atrapas en una mentira, deberías echarme de la liga. Pero mientras diga la verdad, puedes irte al infierno».

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Para ese momento, Russell no estaba ni cerca de convertirse en el jugador con más títulos obtenidos en la NBA. Tenía mucho que perder, porque su etapa como profesional apenas arrancaba, pero alguien debía plantearse contra el racismo.

«Russell no esperó a tener una posición segura para defender lo que era correcto», dijo John Thompson, excoach de Georgetown, a The Undefeated. “Russell lo hizo en el medio de la obtención de sus 11 títulos. Representaba cosas que estaban bien mientras tenía algo que perder».

Bill Russelll, una estrella acosada

Para 1961, en su quinta temporada en la NBA, seguía sufriendo los embates del racismo. A pesar de ser cuatro veces participante del Juego de las Estrellas y tener cuatro anillos de campeón, recibía continuamente ataques por ser afroamericano.

Unos antisociales irrumpieron en su casa, defecaron en las camas y ensuciaron las paredes con las heces. Destruyeron sus trofeos y escribieron por las paredes distintos insultos raciales. Meses más tarde, siendo una estrella de la liga, se le negó el servicio a un restaurante, lo que provocó que Russell y los Celtics abandonaran un juego de exhibición.

Salir a calle era terminar perseguido por un policía. Solo por su raza, lo consideraban una amenaza en una urbanización católica irlandés en Reading, donde su familia eran los únicos afrodescendientes.

Estudió y se preparó para luchar por la igualdad

La defensa de los derechos civiles estaba inscrito en el ADN de Bill Russell. Desde pequeño su madre le instauró el pensamiento que “ningún blanco es mejor que tú”, por lo que plantarle cara al racismo como atleta nunca fue una decisión complicada.

Pero no fue una batalla improvisada. Se preparó, leyó y se nutrió de otras personas con ideales similares. Por ejemplo, estudió al revolucionario haitiano Henri Christophe y tuvo una estrecha relación con Huey P. Newton, cofundador del Partido de las Panteras Negras.

De ellos aprendió que el miedo nunca es una opción y la timidez no era el camino correcto. Solamente una actitud frontal podría convertirse en una defensa. «Tenemos que hacer que la población blanca se sienta incómoda y mantenerla incómoda, porque eso es la única forma de llamar su atención», dijo en el libro de Gary M. Pomerantz de 2018, The Last Pass: Cousy, Russell, the Celtics, and What Matters in the End.

En 1964 viajó a Mississippi en apoyo a la Ley de Derechos Civiles y la Ley de Derechos de Votación. Además, se convirtió en el primer jugador de la NBA que viajó a África para impartir clínicas de baloncesto.

La era de Bill Russell - VAVEL España

«Lo que hizo por su país, por la sociedad y la comunidad afroamericana simplemente eclipsa lo que logró en la cancha», explicó en su momento el director técnico de los Warriors de Golden State, Steve Kerr. Bill Russell finalizó su carrera en la NBA con 11 anillos de campeón, máximo ganador del circuito.  

66 años antes de que LeBron James, James Harden y otros jugadores de la NBA utilizaran sus redes sociales para pronunciarse por los derechos civiles, estaba un adolescente Bill Russell sufriendo en carne propia el efecto del racismo en los Estados Unidos. Fue el pionero en liga en la lucha contra la discriminación racial, batalla que todavía se pelea en las calles del mundo.

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