Craig Hodges desapareció de la NBA, ¿por Michael Jordan?

Que un aficionado no tenga muchas referencias de Craig Hodges es algo que no debería de sorprender. Se convirtió en persona no grata en la NBA, hasta el punto de desaparecer durante su mejor momento y nunca ser tomado en cuenta para cualquier evento que esté involucrado con la liga. Fue un destierro total.

Y no se trató precisamente por carecer de condiciones. Hodges finalizó su carrera con 10 temporadas, dos con el mejor porcentaje de triples en una campaña, tres veces campeón del Concurso de Triples en el Juego de las Estrellas y dos veces campeón con los Chicago Bulls. Pero, aparentemente, no se calló cuando la NBA se lo exigió.

Ese es el principal tema en su libro Tiro de larga distancia: Triunfos y luchas de un activista negro en la NBA. Ahí el estadounidense habló sobre cómo fue compartir vestuario con Michael Jordan y su rol dentro del inicio de la dinastía de los Bulls, pero también de su lucha contra el racismo que, en la opinión de la liga, afectaba el negocio.

Esa etiqueta de “problemático” la recibió durante las finales de 1991. Para ese momento, Jordan buscaba su primer anillo de campeón y los Bulls se enfrentaban a Los Ángeles Lakers, el equipo favorito de los aficionados de la NBA. El duelo entre Magic Johnson contra MJ aseguraría que toda la atención del país estuviera en el circuito de baloncesto estadounidense.

Y precisamente esa era la vitrina que quería aprovechar Craig Hodges. Buscaba que los jugadores alzasen la voz protestando contra lo que estaba ocurriendo a la comunidad negra, como por ejemplo la brutal golpiza que sufrió Rodney King en Los Ángeles. Dicho suceso, repleto de conductas racistas, terminó en los juzgados de forma insatisfactoria para la opinión pública.

Hodges planteó a todos los jugadores de la duela un boicot. No realizar ese encuentro iba a mandar un mensaje al mundo de los problemas de desigualdad que había en el país, por lo que era el momento indiciado. Sin embargo, nadie apoyó la idea y el encuentro se disputó sin pensar en lo que había sucedido en California.

“Fue algo que me llegó una vez que nos íbamos a enfrentar a los Lakers. Ser capaces de hacer una declaración en una ciudad como Los Ángeles, donde había ocurrido algo tan horrible como lo de Rodney y los hechos posteriores, eso es lo que tenía en la cabeza”, comentó Hodges para NBA Maniacs. “En los entrenamientos, en los viajes y en el día a día, los compañeros hablamos sobre lo que sucede en nuestras comunidades, pero no tenía planeado un boicot antes de aquel primer partido de las Finales”.

Michael Jordan, ¿el responsable del destierro de Craig Hodges?

Las finales de 1991 fue una de las primeras oportunidades en la que Craig Hodges tuvo una diferencia de criterio con Michael Jordan. Durante esos años, tener una opinión diferente a la de su Majestad era estar en contra de la NBA, aunque ese no fuera su deseo.

Curiosamente, no se trató de la única ocasión en la que no compaginó con Jordan. El mítico 23 trató que Hodges fuese el presidente del Sindicato de Jugadores en 1992, algo que rechazó el jugador y no cayó bien en su compañero. Además, el poco deseo de Jordan por involucrarse en protestas raciales, alejó a ambas figuras de los Bulls.

Desde ese momento, Craig Hodges empezó a sentir cómo se le cerraban las puertas en la NBA. Dejó de aparecer en eventos y los medios dejaban de buscarlo para entrevistas, porque la mayoría de sus declaraciones eran para conseguir un cambio en los derechos civiles.

“No sé si de haber tomado otra decisión en ese momento habría cambiado mi destino”, explicó Hodges. “En mis diez años como jugador y representante en el sindicato de jugadores me aseguré de obtener toda la información necesaria para comunicarla a la asociación de jugadores. Los jugadores y sus agentes eran totalmente libres de decidir lo que quisiesen de acuerdo a sus circunstancias”.

Cuando terminó la temporada de 1992, se oficializó su destierro. Se convirtió en agente libre, algo que no debía ser un problema por su rendimiento durante las temporadas anteriores. 37% desde la línea triples, buena defensa y alto protagonista en el campeonato del equipo. Sin embargo, ningún equipo de la NBA le ofreció contrato.

Durante mucho tiempo llegó a pensar que sus desencuentros con Jordan provocaron eso, pero luego cambió de dinero. Empezó una batalla legal contra la liga, a la que acusó de haberlo discriminado por sus pensamientos.

“Imaginaba a los Bulls haciendo historia de la manera más significativa. Teníamos un jugador de baloncesto cuya popularidad superó la del papa. Si los Bulls hubieran hablado durante la edad de oro del baloncesto profesional, el mundo habría escuchado”, decía Hodges.

Puertas todavía no se abren en la NBA

Tras quedar desempleado en 1992, con apenas 31 años de edad, Craig Hodges jugó en Italia, Turquía y Suecia. Condiciones para permanecer en la NBA tenía, sin embargo, nunca llegó otra oportunidad desde la mejor liga. Ahora, con 60 años, siente que la situación no ha cambiado mucho.

Sobre Jordan, no tiene resentimiento alguno. Entiende que durante esa época los deportistas tenían otras prioridades, por lo que no puede culparlo por pensar diferente. “Es un hombre de negocios inteligente. Lo aplaudo por eso. No lo odio. Ha adquirido conocimientos a través de la experiencia de la vida y se ha estado metiendo en proyectos decentes. Estoy seguro de que ahora es más consciente de todo”, afirmó.

Craig Hodges-Jordan-NBA
Craig Hodges tuvo muchas diferencias con Michael Jordan mientras compartieron con los Bulls- Foto AFP

Sin embargo, le gustaría que la NBA le permitiera volver. Especialmente en esta época en la que muchos jugadores son activos en las protestas y dejan claro sus opiniones sobre las injusticias en los Estados Unidos. Pero Adam Silver no responde sus llamados, por lo que ese destierro al que lo mandaron en 1992, sigue activo en 2021.

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